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Cestería en mimbre

En la provincia campesina de Colchagua, alrededor de trescientas artesanas y artesanos de Chimbarongo trabajan la fibra de mimbre desde su cultivo y cosecha hasta la elaboración de canastos, contenedores, muebles y un sinfín de piezas utilitarias y decorativas. Sin embargo, esa popular cestería en mimbre que hoy conocemos no nació allí.

Cestería en mimbre

En la provincia campesina de Colchagua, alrededor de trescientas artesanas y artesanos de Chimbarongo trabajan la fibra de mimbre desde su cultivo y cosecha hasta la elaboración de canastos, contenedores, muebles y un sinfín de piezas utilitarias y decorativas. Sin embargo, esa popular cestería en mimbre que hoy conocemos no nació allí.

La historia dice que la fibra fue introducida casi inmediatamente después de la llegada de los colonizadores españoles y, en un terreno donde el agua abunda, naturalmente el mimbre comenzó a arraigarse a orillas de canales y ríos entre la Región Metropolitana y la austral Región de Magallanes.

Influenciada o no por la cestería en mimbre que se practicó intensamente en Europa a partir de la Edad Media, se dice que las primeras artesanías en esta fibra fueron los canastos paperos: una unidad de medida y de venta, equivalente a unos veinticinco kilos de papa, que se elaboraba con mimbre al natural, sin pelar, ocupando –sin mayores tratamientos– la vara entera. En la comuna de Chimbarongo, eso sí, el registro más antiguo es de 1940, en la antigua localidad de Convento Viejo, donde los hombres se dedicaban a la cristalería: botellas de vidrio y chuicas que enviaban a ser “encanastilladas” en mimbre a los artesanos de la zona. A partir de esa incipiente demanda local, durante los próximos veinte años mujeres y hombres plantaron los primeros grandes cultivos de mimbre de la zona.

Todo lo que recolectaban era utilizado para crear canastos grandes, canastillos, cestos y cestitas gracias a este oficio heredado; que prontamente comenzó a expandirse por la comuna. Fue entonces cuando comenzaron a instalarse –desperdigados en ambos lados de la carretera– los primeros puestos de comercialización, mucho más modestos que los actuales, pero que exhibían los mismos diseños que hoy. Se trata de piezas de mimbre que, sin importar su forma, se elaboran a partir de la misma técnica de antaño.

El primer paso es preparar la varilla. Con un cuchillo se pelan hasta retirar por completa la corteza y luego se clasifican. Se utilizan las varillas más largas, y del mismo grosor, que primero echan a remojar durante cuatro horas, para otorgarle mayor flexibilidad a la fibra y evitar que se quiebre durante la elaboración de cada pieza.

Para el armado se utilizan varillas enteras mientras que para el tejido, se usan varillas partidas o huiras: un conjunto de varillas que cultoras y cultores elaboran a partir de una varilla entera, que –dependiendo del grosor– dividen en tres o cuatro por medio de un tajo en forma de cruz en la parte más gruesa de la fibra. Una vez hecho ese primer corte, con una herramienta de madera dura llamada “partidor”, continúan partiendo cada una de las cuatro fibras demarcadas, que finalmente pasan por una máquina descarnadora, cuya función es extraer la médula o corazón del mimbre.

Pese a la masiva importación y venta de replicas hechas en Oriente a gran escala, a un precio mucho menor, desde inicios de los años noventa –período del auge de los tratados de libre comercio– las artesanas y artesanos de Chimbarongo se han resistido a abandonar el oficio tal y cómo lo aprendieron de generaciones pasadas. Así, después de pasar por la máquina descarnadora, con once varillas gruesas y entrelazadas con huiras, hacen el fondo del cesto. Entonces, poco a poco, con sus manos, van trenzando las paredes: un pasada de huira por arriba, una pasada de huira por debajo, una pasada de huira por arriba, una pasada de huira por abajo; siempre con paciencia y sabiduría.

Fuente bibliográfica:
Para elaborar este contenido fueron consultadas publicaciones del Museo Nacional de Historia Natural y de Memoria Chilena, además de la publicación Origen y evolución del mimbre de Chimbarongo 1762-2017 (Castro, A., Lacoste, P., Mujica, F., 2020) y la publicación Máquina de sección y corte para la obtención de huiras de mimbre del repositorio de la Facultad de Arquitectura y Urbanismo de la Universidad de Chile.

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