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Cestería en totora

Solo en verano y en otoño, a orillas del río Limarí o al borde de represas, las artesanas y artesanos cesteros de la Región de Coquimbo recolectan una resistente, erecta y húmeda planta (junco) que crece en densas colonias al alero del agua. Su nombre es totora Typha angustifolia y con su tallo, que mide hasta tres metros de altura y cuatro centímetros de ancho, dan vida a un sinfín de canastos y piezas antropomorfas y zoomorfas, como chinchineros, sirenas y pescados, solo utilizando simples pero firmes entramados.

Cestería en crin de caballo

 

Solo en verano y en otoño, a orillas del río Limarí o al borde de represas, las artesanas y artesanos cesteros de la Región de Coquimbo recolectan una resistente, erecta y húmeda planta (junco) que crece en densas colonias al alero del agua. Su nombre es totora Typha angustifolia y con su tallo, que mide hasta tres metros de altura y cuatro centímetros de ancho, dan vida a un sinfín de canastos y piezas antropomorfas y zoomorfas, como chinchineros, sirenas y pescados, solo utilizando simples pero firmes entramados.

Solo en verano y en otoño, o cada tres meses como mínimo, idealmente en luna menguante, cuando la totora alcanza su periodo de madurez, extraen lo justo y necesario, dejando siempre un tallo de cinco a diez a centímetros, para así evitar alterar el proceso de regeneración natural de esta milenaria planta acuática, cuyos registros datan de hace unos ocho mil años antes de Cristo, cuando los primeros pueblos que habitaron el territorio comenzaron a recolectarla como alimento, para usos medicinales o para protegerse del sol. Pero también para crear resistentes piezas de cestería, donde portaban lo recolectado en largas travesías en canoa.

Al igual que entonces, mediante un virtuoso proceso, todas las piezas que hoy se elaboran son hechas con pura totora hembra. Solo hembra, y no macho, porque es más blanda. Y cuando la detectan, a simple vista, pues la hembra no tiene flor, delicadamente la cortan con una echona —compuesta por un palo y una pieza metálica afilada y curva—, para luego dejarla secar al aire libre por catorce días: siete días por un lado y siete por días el otro, mediodía al sol directo y mediodía bajo los árboles, hasta que la fibra adquiera un tono café-crema.

Cuando está seca y colorida, las artesanas y artesanos arman atados con cuantas fibras les quepan en la mano. Y con ocho atados listos, hacen un anchon: una especie de moño gigante, que guardan por tamaños, dependiendo de la pieza a crear. Como se trata de una fibra dura y tiesa por naturaleza, para tejerla, bien saben las artesanas, a puro ojo la mojan, de un día para otro, sin perder su apariencia, estructura y consistencia inicial, hasta conseguir que sea tan maleable para resistir cuanta tracción, torsión o nudos requiera la pieza.

Con las fibras más delgadas elaboran metros y metros de cordón y trenzas. Con las fibras más gruesas, utilizando moldes propios, curvando, apuñando y agrupando la fibra, hacen la base y el armado. Y en la medida en que entrelazan fibra con cordón, repitiendo una y otra vez el mismo dobles, se va armando, como en un tejido, la pieza: utilitarias y figurativas, cestos, esteras, maceteros, asientos para sillas y abanicos, y canastos cuadrados, redondos y ovalados, que rematan con trenzados y adornan con acordonados y torcidos del mismo material.

Todo se trata de preservar el oficio, siempre cuidando que la fibra permanezca, pues además de ser una preciada y milenaria planta, ayuda a limpiar y purificar el agua, y protege de la erosión del suelo en las orillas de los lagos. Por eso, de tanto en tanto, se toman el tiempo para recoger de los totorales la totora que está muerta, para así dar paso a la nueva, que vuelve a crecer en tres meses, manteniendo vivo un oficio tradicional traspasado de generación en generación en manos de mujeres artesanas.

Fuentes bibliográficas
Para la elaboración de este contenido fueron consultadas publicaciones de la Fundación de Artesanías de Chile y la investigación Re-significación de la totora, a través del diseño y la innovación de técnicas, usos y formas (D.I. HEREDIA, Federico Gabriel, 2014).

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